Salud y la Bota de Oro, objetivos para Josef Martínez

La Major League Soccer ha cambiado en menos de cinco años su rol de cementerio de elefantes por el de liga trampolín, sobre todo para los jóvenes talentos sudamericanos que buscan una aproximación a la élite europea en EE. UU. Curiosamente, Josef Martínez ha transitado el camino inverso, llegando a Atlanta United procedente del Torino italiano, club del que llegó cedido antes de que el director deportivo Carlos Bocanegra lo contratara definitivamente a las pocas semanas de ver la joya que acababa de debutar en el equipo del Tata Martino.

El primer año de Martínez en la liga norteamericana pudo haber supuesto un antes y un después en cuanto a registros goleadores, pero dos lesiones lo tuvieron confinado en la enfermería durante 14 de las 34 jornadas de temporada regular y se tuvo que conformar con una estadística de 19 goles en 20 partidos, incluido un espectacular triplete ante Orlando en el primer partido disputado en el Mercedes Benz. No le alcanzó para disputarle la Bota de Oro a Nemanja Nikolic, pero como tarjeta de presentación fue suficientemente convincente.

A semanas de comenzar su segundo año en Georgia, Martínez goza de estatus de estrella en Atlanta además de ejercer de faro para la nueva generación de futbolistas venezolanos que empieza a despuntar a nivel internacional. El año pasado, mientras él brillaba en la liga, otro recién llegado como Yangel Herrera dejaba en el banquillo de New York City a Andrea Pirlo y guiaba a la Vinotinto a un histórico subcampeonato en el Mundial Sub-20. Tanto Martínez como Herrera son hoy el espejo en el que se miran los futbolistas que destacan en la liga venezolana y buscan un futuro más exigente en lo profesional y más tranquilo en lo personal. José Hernández, lateral izquierdo de la Sub-20, estará bajo la tutela de Martínez vistiendo los colores de Atlanta, al tiempo que otros compatriotas como Anthony Blondell (Vancouver), Júnior Moreno (DC) o Eduardo Sosa (Columbus) también buscan su trampolín a Europa en territorio norteamericano.

Un nuevo retorno a Europa no está completamente descartado por Josef Martínez, aunque su principal objetivo para 2018 está bastante lejos del Viejo Continente. Las lesiones que arrastró en el pasado le impidieron coger el ritmo deseado durante la temporada regular, por lo que la salud es su prioridad absoluta, con la Bota de Oro de la MLS en el horizonte. Con un mejor porcentaje de goles que Nikolic, el ariete de Valencia quiere asaltar uno de los premios individuales más preciados, superando no sólo al húngaro de Chicago Fire, sino también a David Villa o Bradley Wright-Phillips, eternos candidatos al galardón.

Para conseguirlo, Gerardo Martino ha pulido aún más la ya potente plantilla de la que dispone en Atlanta, y la contratación de Ezequiel Barco está destinada a surtir de balones de calidad a Martínez para que él sólo deba preocuparse de ser la pesadilla de los porteros de la MLS. Del fútbol se ocuparán el propio Barco, Almirón, Villalba o Nagbe, palabras mayores.

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