Expansión: Cincinnati prepara el desembarco de la MLS

El 29 de mayo será un día grande en Cincinnati. Será el momento en el que el comisionado de la MLS, Don Garber, haga un anuncio oficial en la ciudad en el que se espera que se haga oficial la incorporación de FC Cincinnati como la 26.ª franquicia de la liga, detrás de Miami y Nashville, los otros dos equipos de expansión que están preparando ya los últimos detalles para sumarse a la major.

En 2015 el fútbol en el estado de Ohio estaba únicamente representado por Columbus Crew, uno de los equipos fundadores de la MLS. Fue en ese momento cuando la familia Lindner, propietaria de la empresa American Financial Group, anunció la creación de FC Cincinnati, en la que también estaría involucrado Jeff Berding, hasta ese momento directivo de los Cincinnati Bengals de la NFL. El hogar de Cincinnati en sus primeros pasos sería el Nippert, un estadio centenario que también alberga los partidos de los Bearcats, equipo de fútbol americano universitario, gracias a un contrato de cesión de 15 años. El club no tenía absolutamente nada que pudiera llamar suyo, ni una oficina, siendo concebido en varias cafeterías de la zona este de la ciudad.

Desde entonces, el fútbol ha arraigado con fuerza en una ciudad que hasta el momento no tenía tradición a excepción de algunos proyectos anecdóticos. Los Cincinnati Comets jugaron entre 1972 y 1975 en la ASL, la segunda categoría del momento por debajo de la NASL; en los 90 tomaron el testigo los Cincinnati Cheetahs (1994-95) en la USISL, germen de la actual USL, y los Riverhounds, equipo que jugó entre 1997 y 2003 en la PDL y la A-League. Ya en este siglo se crearon los Kings, que compitieron entre 2005 y 2012 entre el tercer y cuarto escalón del soccer; y los Dutch Lions, que existen desde 2013 y juegan en la USL Premier Development League, llegando a aparecer en 2016 en la US Open Cup, donde perdieron en primera ronda ante los Indiana Fire.

Con FC Cincinnati los horizontes siempre fueron más prometedores, y eso se notaba en la afluencia de público a las gradas del Nippert. En su primer año, la media de espectadores fue de 17 296; en 2017, de 21 199 (empujados por su buena participación en la US Open Cup, en la que el equipo llegó a semifinales) y este año mantiene una media ligeramente superior a 23 000, cifras que en el entorno de la MLS se consideran ideales para tener un equipo.

Ganada la batalla de la afición al resto de candidaturas, faltaba por determinar dónde se ubicaría el nuevo estadio específico de fútbol, condición indispensable de la MLS para conceder la expansión. El Nippert alberga también fútbol americano, por lo que es preciso construir un nuevo hogar, lo que siempre es un freno para políticos y vecinos, que no quieren verse enfangados en proyectos que puedan suponer largas obras y aumento de impuestos. El barrio de Oakley, en el este, se desentendió con rapidez y finalmente el nuevo estadio se construirá en el West End, barrio muy cercano al centro que ha vivido un notable desarrollo en los últimos años, eliminando antiguos prejuicios sobre inseguridad en la zona.

Parece fuera de toda duda que los colores azul y naranja del equipo se mantendrán, así como el nombre de FC Cincinnati, lo que mantendrá la identificación con una afición bastante fiel. A finales de 2017 se rumoreó bastante con la posible llegada de Caleb Porter, entrenador campeón de la MLS con Portland en 2015, en cuanto se hiciera oficial la llegada del equipo a la MLS, algo que a Alan Koch, su actual técnico, parece no agradar -“yo tengo contrato“-, dijo recientemente a la prensa local. Son los detalles de la actualidad futbolera que está por llegar a Cincinnati después de que Don Garber dé el pistoletazo de salida para una realidad que hace tres años era pura ciencia-ficción en el estado de Ohio, que con esta noticia puede ver aún más lejos la permanencia de Columbus Crew, cada vez más cerca de ser transferido a Austin.

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