19 claves de la MLS 2019 (IV): La Champions, eterno objeto de deseo

Todo parecía dado para que fuera Toronto el equipo que rompiera la infalible racha victoriosa del fútbol mexicano en la Champions League de la Concacaf, pero el equipo de Greg Vanney, Giovinco y compañía se quedó en la orilla tras un titánico esfuerzo. Después de eliminar a Tigres y América, probablemente las dos mayores potencias de la Liga MX, la final frente a Chivas era la ocasión soñada no sólo por los canadienses, sino por toda la MLS para romper por fin la hegemonía del sur y enviar un representante norteño al Mundial de Clubes. La igualdad fue máxima hasta el punto de que el campeón se decidió por penaltis y la precisión estuvo del lado del Guadalajara, que selló así un año más un boleto mexicano hacia Emiratos para medirse a los demás campeones continentales.

La Champions estrenó nuevo formato el año anterior, suprimiendo la incómoda fase de grupos y comenzando con eliminatorias directas con el año natural. Esto ha llevado a reacomodar en los últimos años las plazas de clasificación en la MLS, por lo que en 2019 entrará en escena Kansas City como campeón de la US Open Cup 2017, así como los Red Bulls en calidad de equipo con mayor número de puntos en temporada regular entre 2017 y 2018 (Atlanta ocupó finalmente el lugar correspondiente al campeón de la MLS 2018) tras haber sido el canadiense Toronto el campeón en 2017. A estos equipos se une también Houston Dynamo, equipo que no se clasificó siquiera para los playoffs pero se aseguró su presencia en la Champions gracias a ganar el trofeo copero en 2018. Las expectativas de seguir adelante en el torneo para los Dynamo, a pesar de todo, son halagüeñas, ya que se enfrentará al debutante Guastatoya.

El gran favorito dentro del panorama MLS es Atlanta gracias a su reciente corona de campeón absoluto de la liga estadounidense obtenida en la final contra Portland. La salida del equipo del Tata Martino puede suponer, no obstante, un hándicap para las Cinco Franjas, ya que Frank de Boer se encontrará en plena competición a eliminatorias de ida y vuelta mientras le toma el aire al nuevo banquillo. En este sentido, Kansas City y los Red Bulls se presentan con una mayor estabilidad sobre el papel, con los taurinos incluso habiendo roto el tabú de obtener una victoria en México en 2018, cuando derrotó al Tijuana en el Caliente.

El gran enemigo volverá a ser México, como cabía esperar, y representando a la Liga MX harán acto de presencia Tigres, Santos, Monterrey y Toluca. Costa Rica también merece siempre una cuota de atención propia en esta competición, con Saprissa y Herediano, dos clubes con tradición a nivel internacional, mientras que el papel de comparsas lo ejercerán tres novatos: Guastatoya (Guatemala), Independiente (Panamá) y Atlético Pantoja (República Dominicana).

Además de México el calendario volverá a jugar en contra de la MLS, ya que la liga estadounidense empieza en marzo, mientras que el balón de la Champions empieza a rodar a finales de enero. La Champions vuelve a ser el gran objetivo para los equipos emeleseros, aunque esta vez con la incógnita de no saber cómo será la estructura del nuevo Mundial de Clubes, si es que llega a haberlo.

Octavos de final

Alianza (ESa)-Monterrey (Mex)

Herediano (CRi)-Atlanta (EUn)

Independiente (Pan)-Toronto (Can)

Kansas City (EUn)-Toluca (Mex)

Guastatoya (Gua)-Houston (EUn)

Saprissa (CRi)-Tigres (Mex)

Atlético Pantoja (RDo)-New York RB (EUn)

Marathón (Hon)-Santos (Mex)

Fotografía: Twitter @TheChampions

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